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¿Qué son los radicales libres?

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Los radicales libres son especies atómicas o moleculares con electrones no aparejados en la unión externa orbital y son propensos a tomar parte en las reacciones químicas. Los electrones prefieren estar en parejas y cuando un electrón está solo en su orbital tratará de tomar un electrón de otro átomo para ser más estable. Cuando el otro átomo pierde su electrón trata a su vez de robar un electrón de otro átomo, a menudo resulta en una reacción en cadena peligrosa. Los radicales libres pueden causar daño a las células pero también desempeñan un papel importante en una serie de procesos biológicos, tales como la muerte intracelular de las bacterias por las células blancas de la sangre y algunos procesos de señalización celular.

radicales libres

Tipos de radicales libres

La mayoría de los radicales libres son procedentes de átomos de oxígeno y se llaman especies reactivas del oxígeno (ROS), tales como el ion superóxido, peróxido de hidrógeno radical hidroxilo y oxígeno singlete.

Ion superóxido (o especies reactivas de oxígeno) es una molécula de oxígeno con un electrón extra. Estos radicales libres pueden causar daño a la mitocondria, el ADN y otras moléculas. Nuestro cuerpo puede neutralizar iones superóxido mediante la producción de superóxido dismutasa.

El Radical hidroxilo se forma por la reducción de una molécula de oxígeno en la cadena de transporte de electrones. Es una forma neutra (no cargada) del ion hidróxido. Los radicales hidroxilo son altamente reactivos y forman una parte importante de la bioquímica radical. A diferencia del superóxido, el radical hidroxilo no puede ser eliminado por una reacción enzimática. Es decir tiene una vida media muy corta y sólo reaccionará con moléculas de su vecindad. Debido a su alta reactividad que puede dañar la mayoría de las moléculas orgánicas tales como hidratos de carbono, ADN, lípidos y proteínas.

El oxígeno singlete se forma por nuestro sistema inmune. El oxígeno singlete provoca la oxidación del colesterol LDL.

El peróxido de hidrógeno no es un radical libre, sino que está involucrado en la producción de muchas especies reactivas del oxígeno. El peróxido de hidrógeno es un subproducto del metabolismo de oxígeno y se neutraliza por peroxidasas.

A veces los átomos de nitrógeno reactivos están involucrados y estos radicales libres son agrupados bajo especies reactivas de nitrógeno (RNS) . El ácido nítrico es el RNS más importante. Algunos metales de transición, tales como el hierro y el cobre, tienen muchos números de electrones no apareados y también pueden actuar como radicales libres. Estos metales no tienen esa afinidad electrónica fuerte, pero pueden fácilmente aceptar y donar electrones.
El daño oxidativo

Los radicales libres pueden dañar el ADN de diferentes maneras. Ellos pueden interrumpir la duplicación y el mantenimiento del ADN, frenando la apertura de las moléculas de ADN o se puede alterar la estructura por reacción con las bases de ADN. Los lípidos en las membranas celulares son muy propensas al daño oxidativo debido a que algunos radicales libres tienden a concentrarse en la membrana y causar daño oxidativo conocido como la peroxidación lipídica. Muchas formas de cáncer se cree que son el resultado de las reacciones entre los radicales libres y el ADN, dando como resultado mutaciones que pueden conducir a la malignidad. Otras enfermedades tales como la aterosclerosis, la enfermedad del Parkinson y la enfermedad de Alzheimer también se atribuyen a los radicales libres.

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